TOKIO, 12 jul (Xinhua) -- El primer ministro de Japón, Shinzo Abe, ofreció hoy disculpas a los pacientes anteriores y actuales de lepra y a sus familiares por el dolor y sufrimiento que experimentaron bajo la política de segregación y discriminatoria ahora extinta que aplicaba el país.

"El gobierno reflexiona profundamente sobre el dolor y el sufrimiento soportado por los pacientes de lepra actuales y anteriores y por sus familiares, y ofrece un disculpa sincera", dijo Abe hoy en una declaración avalada por el gabinete.

"Yo mismo deseo expresar este sentimiento reuniéndome con los familiares", dijo también Abe, aunque el secretario en jefe del gabinete, Yoshihide Suga, dijo que aún no se han fijado fechas para esas reuniones.

La disculpa del primer ministro tiene lugar después de una decisión del gobierno tomada el martes de que no apelaría un falló de un tribunal otorgado recientemente en la prefectura de Kumamoto que ordena al gobierno pagar indemnización a las familias de enfermos de lepra.

El tribunal de distrito de Kumamoto ordenó a fines de junio al gobierno pagar daños por alrededor de 370 millones de yenes (alrededor de 3,4 millones de dólares) y al hacerlo falló a favor de 541 demandantes.

La discriminación sufrida por pacientes con lepra, conocida también como enfermedad de Hansen, incluía aislamiento social forzado en sanatorios, o "clínicas médicas" especiales, lo que era parte de la práctica estándar para enfrentar la enfermedad bajo la controvertida política de segregación del gobierno de Japón.

El fallo emitido por el tribunal de distrito de Kumamoto fue el primero que otorga una indemnización a los familiares.

El tribunal también determinó la ilegalidad del mantenimiento de la ley de prevención de lepra hasta 1966.

En términos de los familiares de los pacientes de lepra, la política de segregación significaba que ellos también sufrían, pues en ocasiones no se les permitía entrar a lugares públicos como escuelas, sufrían discriminación al buscar empleo y les costaba trabajo, por el estigma, hallar cónyuges.

Un tribunal determinó en 2001 que la política de segregación, que entró en efecto bajo la ley de prevención de la lepra de la nación proclamada en 1907 y que siguió hasta 1996, era inconstitucional. Luego del fallo, Japón introdujo un sistema de indemnización para los pacientes de lepra.

Las autoridades involucradas en el asunto señalaron que se supervisará qué tan rápido se entregará la indemnización del gobierno a los familiares de los enfermos de lepra.