SAN LUIS, 19 de enero (MLB.com).- A menos de un mes del comienzo de los Entrenamientos de Primavera, vale la pena darle un vistazo a tiene la receptoría de los Cardenales: Cómo luce, qué alternativas existen y cuáles interrogantes hay.

El titular proyectado: Yadier Molina

¿Quién más puede ser? El puertorriqueño ha sido una figura fija detrás del plato de San Luis desde el 2005, además de ser el cátcher con mayor durabilidad en las Grandes Ligas durante la última década. Llega a la campaña del 2019 con nueve Guantes de Oro y nueve convocatorias al Juego de Estrellas. Además, ha desafiado los pronósticos al no demostrar descenso alguno después de los 30 años. Molina ha sido el receptor titular en al menos 120 partidos en nueve de las últimas 10 campañas y ocupó el cuarto lugar en la Gran Carpa con 1017 2/3 innings detrás del plato el año pasado, a pesar de estar fuera de acción por un mes debido a una dolencia en una ingle.

Otros candidatos/suplentes: Francisco Peña

Aunque se reintegró al club bajo un contrato de Ligas Menores, el dominicano se perfila como el suplente de Molina. En los entrenamientos del año pasado logró superar a Carson Kelly por dicho puesto e impresionó a los Cardenales con lo bien que trabajó con el cuerpo monticular. Al club le llamó la atención Peña esta temporada muerta, debido a que estaba familiarizado con los lanzadores y está dispuesto aceptar su rol por debajo de Molina.

Prospecto a seguir: Andrew Knizner

Uno de los motivos por los que San Luis se sintió cómodo cambiando a Kelly a los D-backs para adquirir a Paul Goldschmidt fue el ascenso de Knizner, quien fue elegido en la séptima ronda del draft amateur del 2016. Knizner es calificado ahora por MLB Pipeline como el prospecto número 5 en la organización. No comenzará la campaña regular con el equipo grande, pero estará cerca. Los Cardenales esperan emplear a Knizner como su cátcher titular en Triple-A Memphis un año después de que el joven bateara .313/.365/.434 en 77 partidos por Doble-A Springfield.

La mayor interrogante: ¿Podrá Molina mantener su nivel?

Cuando Molina firmó una extensión de tres años antes de la temporada del 2017, algunos esperaban que su carga de trabajo disminuyera durante el transcurso del contrato. Por el momento, no ha necesitado hacer dicha transición. Para San Luis, será clave mantener a Molina en salud y produciendo ahora que no cuenta con Kelly listo como suplente. Y el equipo prefiere no convocar a Knizner todavía. Aunque Peña puede fungir como suplente, sus limitaciones comenzarían a notarse.

Número que sobresale: 15

Suponiendo que se mantendrá en salud, el 28 de marzo Molina participará como titular de los Cardenales en su 15to Día Inaugural, igualando el récord de Grandes Ligas para la mayor cantidad de un receptor con un equipo. Molina también empatará a Lou Brock por el segundo lugar en la cantidad de partidos del Día Inaugural consecutivos en la historia de la franquicia. El único que supera a ambos es la leyenda Stan Musial quien jugó en 18 en fila de 1946 a 1963.

Nota de Statcast?: El tiempo de salto de Molina detrás del plato tuvo un notable descenso en el 2018. Después de ocupar el 18vo lugar en las Mayores con un tiempo de salto de 1.98 segundo en el 2017, Molina cayó al 46to puesto entre los receptores de las Grandes Ligas con un salto promedio de 2.05 segundos la campaña pasada. Es un aspecto a seguir cuando el boricua comience su temporada con 36 años.